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奔向百岁

 

99岁的乔治是“山中老人”跑团的创建者,他招募了30多位老人一起训练,筹备参加50英里(约80.5公里)接力赛。他坚持跑步的故事鼓舞着身边的每一个人。
晨雾下,6个老人正在宾夕法尼亚州立大学外的山区跑步。他们满头白发,弯腰驼背,膝盖咔咔作响,听力也有些问题。他们被称作“山中老人”,是宾夕法尼亚州申特县阿里根尼山脉地带一支50英里(约80.5公里)接力队的成员,队伍中最年轻的选手刚满67岁,最年长的选手乔治·埃茨威勒尔已经99岁高龄。
乔治出生于1921年,那一年,查理· 卓别林的无声电影《寻子遇仙记》刚刚上映。在空气清爽的上午,个子不高的乔治正带着队友们在山间蜿蜒的公路上训练,为一年一度的塔西山地50英里接力赛做准备。2007年以来,乔治已经说服了好几名老年跑步者参加这项赛事。
老人们决定休息一会儿,一辆黑色轿车从马路上驶来。“有车!”4次参赛的约翰·科尼普里高喊道。其他人都到路旁避让,乔治虽然戴了助听器,却没有听到预警。
“有车来了,乔治!”
“噢,太危险了”,乔治躲闪到路边说。轿车缓缓驶过,然后停了下来。司机摇下车窗,用手指着穿着橙色夹克的乔治,问道:“嗨,他就是那个老人,对吗?坚持跑步的老人。”
科尼普里回答说:“是啊,就是他,他就是乔治。”
乔治向司机挥了挥手,笑了。他说:“你知道,我是个怪人。有人说我是自然界的怪物。我不清楚这种描述是否正确,但我猜活到99岁的人不多,在我这个年纪还能跑一两公里的人就更少了。”
的确如此。从地区比赛到波士顿马拉松那样的国际赛事,人们偶尔会看到老年跑者,但他们属于少数派。根据美国跑步协会2019年发布的年度报告显示,在参加全美国公路跑步比赛的选手当中,年龄超过65岁的选手只占4%,这一比例在逐年下降。
随着年龄增长,许多老年人不再坚持跑步。乔治希望他们打起精神来,继续奔跑。
说服老人加入队伍
训练结束后,乔治打了个盹,然后坐下来吃午饭。午餐间隙,他打开了跑步日记。乔治从1969年就开始用方格纸记录跑步的经历,当时他在宾夕法尼亚州立大学担任电气工程教授。从退休至今,乔治始终坚持着这个习惯,记录自己的每一次跑步。
乔治还写下了被他说服加入跑步接力队的每位老人的名字。乔治亲自查看比赛结果,考查潜在队友,或者请其他成员介绍有可能加入队伍的人选。
乔治讲述了“山中老人”接力队成立的故事。2006年塔西山地接力赛期间,乔治担任志愿者,穿着一件橙色背心,指挥路面上的车辆通行。赛事总监突然问他 :“您能不能组织一支老年人团队,来跑50英里接力赛?”
乔治有了主意。他打开电话簿,开始给那些年龄超过65岁的跑步老人打电话。这并不容易,但乔治擅长跟人打交道,语气轻松幽默,成功说服了几位老人加入他的队伍。
举个例子,当时80多岁的艾德·凯勒由于各种原因不再跑步,但他曾在70多岁时跑过5英里(约8公里)比赛。
乔治在电话里问:“请问你是跑步选手艾德·凯勒吗?”
凯勒答道:“这取决于你怎样定义跑步。”当时,凯勒觉得虽然自己曾经是一名马拉松选手,但不能再参加长跑了。乔治看过凯勒的比赛用时,认为他有能力跑塔西山地50英里接力赛,坚持邀请他加入。
但凯勒不太愿意接受邀请,他说:“我不确信自己是否为参加跑步比赛做好了准备。”
乔治说:“你看,我要到塔西山上训练,你能不能跟我一起上山呢?”
就这样,凯勒加入了“山中老人”队伍, 目前已经随队参加了10场比赛。迄今为止, 乔治的队伍有33名成员,当中只有一人代表队伍参加了所有场次的比赛,那就是乔治。
一封以跑步为名的情书
乔治认为他之所以能够在99岁高龄坚持跑步,与遗传基因或固执性格有关,他对跑步的热爱可以追溯到1937年。当时,乔治刚刚从高中毕业,在一家电器公司工作。一位朋友介绍他与玛丽·理查德认识。有一天,玛丽请乔治帮忙修电灯,乔治愉快地答应了。
尼亚州立大学教授的鼓励下开始跑步,玛丽为他买了人生中的第一件海军绿颜色的跑步短裤。时至今日,乔治在每一次比赛中仍然会穿着那件短裤。玛丽也跟和他一起跑了几年,后来因为关节问题不得不退出。
玛丽始终支持乔治,在每场比赛中为他加油打气。几十年来,她还缝补那些破烂的短裤。夫妻俩80多岁时,玛丽开车到塔西山顶,等待乔治跑到终点,再送他下山。
直到玛丽弥留之际,乔治才意识到自己为何会坚持跑步。
2010年7月,玛丽被诊断患有肺纤维化,肺部疤痕导致她呼吸困难,不得不住院治疗。她鼓励乔治继续跑步,参加那一年的塔西50英里接力赛。乔治在比赛中跑第五棒,计划在完赛后坐女儿谢丽的车回医院陪玛丽。出乎意料,当乔治跑完第五棒时,玛丽亲自迎接了他。她坐在谢丽的汽车后座,鼻子还插着氧气管。那个时候,乔治和玛丽都呼吸困难,玛丽说了一句乔治永远不会忘记的话:“我为你感到骄傲。”
2010年12月,玛丽平静地离开人世。虽然玛丽已经不在身边,但乔治说自己仍然会与妻子交谈。他坚持跑步,因为玛丽希望他这么做。乔治说:“我一直觉得她会鼓励我继续跑下去。”
坚持跑下去
在赛程7.43英里( 约12公里)的华盛顿山公路赛中,乔治从开始就落到了后面, 身边只有他的孙子鲍勃。鲍勃背着包,里面装着乔治自制的柠檬水。很多跑步者跟他拍照,祝他好运,“跑下去,乔治”“ 我们爱你”“你鼓舞了我们”。
乔治不太愿意听到鼓舞这个词儿,“我还没死呢。”人们只看到这位老人仍然在马路上奔跑,并不完全了解他的故事。乔治曾点燃许多老人内心深处的火焰,激励他们继续奔跑。无论在1993年退休或妻子玛丽去世后,他仍然坚持跑步。他已经13次参加华盛顿山公路赛了。
人们将乔治视为英雄、偶像,不停地为他打气,直到他跑完全程。比赛结束后,许多人为乔治鼓掌。赛事播报员问乔治:“你为我们做
出了一个承诺。你会兑现承诺,继续跑下去,对吗?”
乔治说:“我会尽力。”乔治走下舞台,一群跑
步者围住了他,希望与他聊天合影。一个小男孩拉了拉母亲的短裤,轻声问了个问题。男孩的母亲蹲下来告诉他:“你想知道他是谁吗?他是乔治。”
作者:廖辉
       来源:《新体育》2019年第8期

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